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Roland-Garros - Saga des qualifications : Marat Safin... notre n°2 ! Photo : @Safin / @RolandGarros

Roland-Garros - Saga des qualifications : Marat Safin... notre n°2 !

En cette deuxième quinzaine de mai, il règne - crise sanitaire oblige - une atmosphère bizarre autour du stade Roland-Garros. Une impression de vide absolu. Habituellement, le quartier est bouclé, l'effervescence est palpable, les vrais amateurs de tennis sont au bord des courts annexes. C'est une semaine magique. On peut voir de près des joueurs qui jouent souvent leur peau pour toucher le Graal : l'accès au grand tableau d'un Grand Chelem. On revoit des anciens, on découvre des jeunes loups affamés. Tennis Actu s'est amusé à effectuer le Top 5 des qualifiés les plus prestigieux du French. L'occasion de revivre des épopées inespérées. Un classement forcément subjectif mais au final, il n'y aura guère de surprises si vous maîtrisez vos qualifs... Après le parcours du lucky loser David Goffin en 2012, Andrei Medvedev en 1992, l'épopée de Thierry Champion en 1990 et l'acte de naissance de Marat Safin en 1998.

 

L'acte fondateur de Marat Safin en 1998

Lorsque Marat Safin s’apprête, en mai 1998, à disputer ses premières qualifications dans un Grand Chelem, il est 116e mondial. Il arrive tout droit d’un Challenger en Slovaquie. Mais il a fait parler de lui deux mois plus tôt en coupe Davis à Atlanta. Sélectionné pour épauler Yevgeny Kafelnikov, il a perdu le premier jour en trois sets face à Andre Agassi. Mais quand son aîné bat le kid de Las Vegas le dimanche, il se voit offrir le privilège d’un match décisif face à Jim Courier. Agé de 18 ans, Marat Safin risque peut-être l’explosion mentale. Tu parles ! Il empoche la première manche 6-0 face à l’Américain, alors 53e mondial. Il mènera deux manches à une avant d’échouer 6-4 au cinquième set.

Le garçon a un indéniable potentiel qui va exploser sur les terres de Roland-Garros. Le cheveu court, visage bronzé, le beau gosse russe est tête de série n°12 de ces qualifs. Il découvre l’atmosphère si particulière des annexes et son baptême du feu est délicat. Opposé au modeste italien Davide Scala, il cède le premier set au tie-break. Garçon fougueux, il doit être à deux doigts de dégoupiller. Mais il s’en sort en trois sets et l’aventure peut débuter. Derrière, le Norvégien Christian Ruud et l’Argentin Francisco Cabello sont avalés. Safin est aux anges : il va participer à son premier Grand Chelem. On serait curieux de connaître sa réaction dès l’instant que la répartition des qualifiés est divulguée. Il a hérité d’Andre Agassi, 20e mondial.

 

Un exploit d'entrée contre le Kid de Las Vegas, Andre Agassi

Quelques semaines plus tôt, Safin avait pris la leçon (6-3, 6-3, 6-3) sur dur. Mais à 28 ans, l’Américain se situe dans une drôle de phase. Tombé très bas l’hiver précédent, il remonte la pente. Il a atteint la finale à Miami. Mais sa tournée sur la terre battue européenne se résume à une seule finale à Munich. Ensuite, il n’a joué ni Rome ni Hambourg.

La rencontre, programmée sur le Lenglen, est de grande qualité. Safin impressionne par sa puissance, côté revers notamment. Les deux premiers sets sont répartis. Mais le Russe se détache. Agassi se révolte et Safin commence à monter ses signes d’agacement. Sa raquette vole. Mais il est jeune et il creuse l’écart dans le cinquième set. A l’agonie, Agassi efface une balle de match à 1-5 mais cède quelques minutes plus tard. L’exploit est là. Une fois de plus, l’Américain quitte Roland par la petite porte.

 

Après la conquête du Kid, Safin s'attaque à Guga

Deux jours plus tard, Marat Safin s’attaque ni plus ni moins au tenant du titre, Gustavo Kuerten. Après son titre surprise Porte d’Auteuil, le Brésilien a confirmé en atteignant la finale du Masters 1000 de Montréal puis les demi-finales à Rome. Mais la manière dont Marcelo Rios l’a balayé au Foro Italico témoigne peut-être d’une certaine fébrilité à l’idée de revenir sur les lieux du crime.  

En tout cas, « Guga » est 8e mondial au moment du deuxième tour qui a les honneurs du Central, évidemment. Le Sud-Américain, qui joue en jaune, arrache le premier set (7-5). Il semble avoir fait le plus dur mais en fin deuxième set, Safin fait mal à son adversaire. Largement en tête dans le tie-break, il montre de la fébrilité mais « Guga » rate un passing de revers tout fait et le jeu décisif lui échappe sept points à cinq.

Déchaîné, Safin empoche le troisième set 6-3 à la stupeur des spectateurs du Central. Le tenant du titre rassure ses fans en alignant six jeux consécutifs dans le quatrième set. La manche décisive s’annonce torride. Les deux joueurs sont au coude à coude avant le neuvième jeu où Marat Safin breake son adversaire. Au moment de servir pour le match, le jeune russe ne tremble pas. Et un revers boisé de Kuerten lui offre un succès d’ampleur.

Après Agassi et Kuerten, Marat Safin se voit accorder un peu de répit au troisième tour. Il est opposé à Daniel Vacek. Le Tchèque, 77e mondial, n’a pas le même cv et le Russe négocie bien cette rencontre (6-3, 3-6, 6-3, 7-5). Combien de joueurs ont sombré après un exploit ?

 

Pioline annonce l'arrivée de Marat au sommet

En huitième de finale, il retrouve le Central pour une affiche très attendue face à Cédric Pioline, alors 17e mondial. Le Français a pris ses renseignements sur son rival. Mais il va quand même se retrouver mené deux manches à une. Heureusement, l’expérience fera la différence. Dans la douleur, Cédric Pioline décroche son billet pour les quarts 5-7, 6-4, 6-7, 6-4, 6-4).

« Il a un bel avenir devant lui », dira Cédric Pioline à la sortie du court au micro de Nelson Montfort. Il ne s’était guère trompé. Safin remportera l’US Open en 2000 et sera numéro 1 mondial.

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Publié le par Jules HÉRODE

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